Solenergin som strålar över världens öknar räcker med lätthet till människans alla energibehov - om vi bara kan fånga den. Det är det Desertec Industrial Initiative (DII) går ut på, att med solfångare i Sahara och ett ledningssystem till Europa ersätta gammalmodig, läs förorenande, energiproduktion.

Vid en ceremoni i Frankfurt på måndagen skrev storföretag som Eon, RWE, Siemens samt svenskschweiziska ABB och finansjättar som Deutsche Bank och Munich Re under en avsiktsförklaring om samarbetet. Det utlovas att DII inleder en studie av byggförutsättningarna i höst, en studie som ska vara klar om tre år.

Därefter ska ett nätverk av stora solfångare sättas upp i Sahara med omnejd. Enligt Desertecs planeringskarta kan detta sträcka sig mellan Mauretanien i sydväst, Arabiska halvön i sydöst, Mellanöstern i nordöst och Spanien i nordväst. I praktiken är dock många länder i denna del av världen så instabila att det ännu är oklart var byggena kan ske.

Så stor landyta behövs inte - det har beräknats att solfångare över några futtiga tiotal kvadratmil av Sahara skulle kunna täcka det mesta av EU:s energiönskemål. Ett större problem är transporten av energin genom Nordafrika och Medelhavet.

Så Desertec sätter lite blygsammare mål, till exempel att projektet ska kunna hålla 15 procent av Europa med el år 2050. Inblandade länder i Nordafrika ska kunna få stora delar av sina energibehov täckta.

Den första elen från Desertec ska enligt tyska medier kunna börja flöda om tio år.