De över tusen år gamla visigotiska stenrelieferna stals av professionella konsttjuvar från Santa Maria de Lara-kyrkan i Spanien 2004. Sedan dess har man sökt efter de 50 kilo tunga stenblocken, men det var den välkända konstdeckaren Arthur Brand som lyckades finna dem.

De här konstverken är ovärderliga. Att hitta dem i en trädgård efter att ha sökt efter dem i åtta år känns helt otroligt, säger Arthur Brand enligt AFP.

"Chockade"

Relieferna stod halvt övertäckta i trädgården hos en familj boende norr om London, som enligt egen utsago köpt dem i tron att de var prydnadsstenar.

Du kan föreställa dig hur chockade de blev när de fick reda på att deras trädgårdsprydnader i själva verket var ovärderlig stulen spansk religiös konst, säger Arthur Brand.

Den första ledtråden i sökandet efter relieferna fick Brand 2010, när en anonym brittisk källa berättade för honom att något misstänkt dykt upp i London. Via en anonym man, kallad Mr X, kunde Brand spåra en fransk konsthandlare som transporterat relieferna till Storbritannien.

Svårsålda

Enligt Brand hade tjuvarna förmodligen tänkt sälja konstverken för några miljoner men funnit att det var omöjligt. Istället såldes relieferna som trädgårdsprydnader för 50 000 pund styck, omkring 580 000 kronor.

Via den franska konsthandlaren kom konstdeckaren slutligen i kontakt med den brittiska familjen och efter 15 år kunde han återlämna stenrelieferna till den spanska ambassaden i London.

De ska nu återföras till Maria de Lara-kyrkan nära Burgos i norra Spanien.

Det är inte första gången Arthur Brand lyckas hitta försvunnen konst. 2018 återbördade han stulen antik mosaik till Cypern och 2015 blev han uppmärksammad när han lyckades spåra upp två häststatyer i brons som skulptören Josef Thorak specialtillverkade för Hitlers kansli i Berlin.