För 68:e gången flockas både tillverkare och konsumenter runt blänkande nyheter från bilindustrin i tyska Frankfurt am Main.

Ändå har årets upplaga av International motor show (IAA), som hålls vartannat år, kommit att handla om något helt annat än nya bilmodeller. Det visade sig redan under pressöppningen i tisdags, då organisationen Greenpeace lät blåsa upp en enorm, svart ballong prydd med texten CO2 (den kemiska formeln för koldioxid) utanför mässan.

Evenemanget har sedan dess präglats av upprepade protestaktioner – i torsdags klättrade en grupp aktivister upp på biltaken. En man blev också hastigt nedbrottad av vakter när han försökte storma scenen där förbundskansler Angela Merkel höll sitt öppningstal.

IAA är en symbolisk plats, där politiker träffar biltillverkare för att dunka varandra i ryggen för dessa uråldriga transportmedel. Vi måste överge bilar, säger taleskvinnan för den radikala klimataktivistgruppen Sand in the gearbox.

Blockerar gator

En planerad marsch som blockerar vägarna till utställningshallen väntas samla tusentals människor på söndag, enligt den tyska polisen – något som antyder att bilindustrin inte längre åtnjuter samma starka ställning i samhället som tidigare.

Särskilt den tyska biltillverkaren Volkswagens varumärke lider ännu av bristande förtroende sedan skandalen dieselgate, som rullades upp 2015. Tillverkaren avslöjades då ha fuskat med utsläppstester för att kunna saluföra sina bilar som miljövänliga.

Debatten har också kommit att handla om fotgängares säkerhet. Förra veckan dödades fyra människor, varav en treårig pojke, när en stor SUV körde upp på trottoaren i Berlin.

"Dessa pansarliknande bilar har ingenting i våra städer att göra", twittrade den miljöpartistiska borgmästaren för det drabbade distriktet Mitte, Stephan von Dassel.

"Ny teknik behövs"

Idén om bilfria storstäder har fått allt större fäste i Tyskland, vars politiska landskap färgats av en grön våg de senaste åren. Miljöpartiet De gröna fördubblade sitt mandat i Europaparlamentsvalet i maj – mycket tack vare unga, urbana förstagångsväljare, enligt Deutsche Welle.

Men trenden märks också utanför de stora metropolerna. När de traditionellt konservativa delstaterna Brandenburg och Sachsen gick till lokalval den 1 september växte de gröna staplarna med flera procentenheter vardera.

Pressen ökar på bilindustrin, som många anser har misslyckats med att möta efterfrågan på nya, miljövänligare alternativ. Under sitt öppningstal på bilmässan varnade Angela Merkel om att tillverkare har en "herkulesuppgift" framför sig.

Ökad mobilitet kommer att kosta dyrt om mer effektiva och miljövänligare fordon inte tillverkas, sade förbundskanslern enligt Deutsche Welle , och tillade att den tyska biltrafiken inte har sänkt sina koldioxidutsläpp alls sedan 1990.