Sierra Leone är ett litet land i Västafrika. Fattigt, av FN rankat i botten när man slår samman livslängd, utbildningsnivå och inkomster. Hårt drabbat av inbördeskrig. Miljoner på flykt. Svårt drabbat av ebolaepedemi.

För inte så många år sedan sattes den organiserade fotbollen i karantän av sitt eget förbund. Nu är förbudet hävt och fotbollen kan växa igen. Viktig har den alltid varit. För att få barn och ungdomar att drömma, som en tillflyktsort i en tuff och osäker vardag.

– Vi har fått möta många kriser i mitt land. För många, säger Ishmael Koroma.

Artikelbild

Rötterna går förstås aldrig ur, men nu har han sitt liv här. I Sverige. I Åtvidaberg. 22-åringen (han fyller 23 i juni), är gift och dottern Olivia fyller snart ett. Fotbollen tog honom till ett land långt borta och även om saknaden av familj och vänner kan vara tung har den blivit lättare att bära.

– I början var jag mer ensam. Nu har jag min närmaste familj här och det gör allting så mycket lättare. Jag kan kalla Sverige för mitt hem nu.

Det är väldigt mycket som är annorlunda. Utanför planen – och på planen.

– Det går inte att jämföra. Men fotboll är ändå fotboll över hela världen. När jag en gång började spela så gjorde jag det utan skor, säger han.

Ishmael Koroma är en trevlig prick. Lättpratad. Skrattar mycket. Han värvades från Nyköping till Kopparvallen, tog en ordinarie plats som snabb och följsam mittback och valdes i höstas till förra årets spelare när lagkompisarna fick säga sitt. För några veckor sedan förlängde han också kontraktet att gälla över 2020.

– Så du kommer att få se mer av mig här, säger han och skrattar.

Ingen tvekan att förlänga?

– Nej, det är en bra klubb och ÅFF ville behålla mig. Klubben vill utvecklas och ta sig uppåt och det vill jag också. Jag trivs här.

Ett antal spelare från Sierra Leone har slagit igenom stort i fotbollsvärlden. I Zürich är exempelvis Umaru Bangura lagkapten och stjärna. Han visar sig förresten också vara Koromas kusin.

23-åringen fick tidigt chansen av allsvenska AIK, men lyckades inte slå sig in i den tuffa konkurrensen där och efter andra besöket i Stockholm hamnade han i stället i Nyköping i division 1.

– Jag har alltid drömt om att spela högre upp, men det är omöjligt att säga vad som händer i framtiden, säger ÅFF-profilen, som ser fram emot helgens seriepremiär mot topptippade Eskilsminne.

– Det är skönt att det börjar nu. Vi hade en jobbig säsong i fjol, men ser bara framåt. Det kommer att bli en tuff start, men jag vet att vi har många bra spelare, säger Ishmael Koroma.